El auge de la telesalud: después de la pandemia, no hay vuelta atrás

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Mientras estaba de vacaciones en Florida hace unos años, un día me desperté con una infección sinusal. Incluso el clima tropical templado y los mangos frescos del árbol no podían distraerme de mi nariz tapada y la presión implacable detrás de mis ojos. No quería pasar horas rastreando y visitando a un médico, así que decidí probar algo nuevo. Descargué una aplicación de telesalud, me conecté con un médico por video chat y conduje para recoger mi receta en la farmacia, todo en una hora. Ese día, tuve una experiencia de primera mano con esta evolución en el cuidado de la salud..

En la última década, a medida que Internet de alta velocidad se ha vuelto más común, un número creciente de clínicas y aplicaciones han comenzado a ofrecer telesalud como una forma de conectarse con los pacientes. De hecho, en una encuesta realizada en marzo por Sage Growth Partner y Black Book Market Research, el 25 por ciento de los consumidores había usado un servicio de telesalud, y el 59 por ciento dijo que estaría dispuesto a probarlo. A pesar del creciente interés, la telesalud se ha enfrentado a obstáculos, como las fuertes regulaciones gubernamentales destinadas a prevenir el fraude..

Pero entonces ocurrió la pandemia de coronavirus. En marzo, cuando los estados comenzaron a cerrarse y el país entró en diferentes niveles de cuarentena, casi de la noche a la mañana, la telesalud se volvió crucial. A través de visitas electrónicas, las personas pueden buscar tratamiento para una gran cantidad de afecciones sin tener que salir de casa y correr el riesgo de contraer o difundir Covid-19. En respuesta a la necesidad, la administración Trump tomó medidas de emergencia para levantar las restricciones y ofrecer una mayor cobertura de Medicare de los servicios de telesalud. Los estados también comenzaron a levantar las restricciones de licencias que prohibían a los proveedores practicar a través de las fronteras estatales. La urgencia de la pandemia ha unido al gobierno, los proveedores de atención médica y los pacientes para resolver los obstáculos que rodean la telesalud. Ahora que se han roto estas barreras, la atención remota se convertirá en la nueva norma, incluso una vez que la pandemia haya terminado?

 

Un análisis de las líneas de reclamo de atención médica privada descubrió que la telesalud aumentó del 0,17 por ciento en marzo de 2019 al 7,52 por ciento en 2020. Fuente: FAIR Health Tracker

La telesalud despega

Como era de esperar, la mayor cobertura gubernamental de telesalud precipitó un aumento en las visitas electrónicas de Medicare en los últimos meses, de unos pocos miles por semana a poco más de 1.3 millones, según los datos de reclamos de Medicare. El sector sanitario privado también ha experimentado un gran crecimiento. Según FAIR Health, una base de datos nacional de registros de reclamos de atención médica privada, las líneas de reclamos de telesalud de EE. UU. En marzo aumentaron año tras año de 0.17 por ciento en 2019 a 7.52 por ciento en 2020.

A pesar de que recientemente se ha generalizado, la telesalud ha existido durante más de una década. Gonzalo Laje, M.D., director de Washington Behavioral Medicine Associates y profesor clínico asociado de psiquiatría y ciencias de la conducta en la Universidad George Washington en Washington, D.C., comenzó a ver pacientes de forma remota hace más de diez años. «En aquel entonces, los sistemas de video no eran tan buenos como hoy», dijo. «¿Puedes oírme?» Esa fue la mitad de la conversación. Hemos recorrido un largo camino «.

Antes de la pandemia, alrededor del 25 por ciento de las consultas de Laje tuvieron lugar en línea. Sin embargo, en marzo, ese número aumentó rápidamente al 100 por ciento. Además de trasladar a todos sus clientes existentes en línea, las consultas de nuevos pacientes se duplicaron a fines de marzo. «Generalmente trabajaba los siete días de la semana», dijo. «Marzo y abril fueron meses muy, muy difíciles en términos de estrés».

El aislamiento social se ha manifestado en mayores tasas de depresión y ansiedad en sus pacientes en todos los ámbitos. «No pueden ver a su familia muchas veces. No están viendo a los nietos o incluso socializando como solían hacerlo «, dijo. «Tener la posibilidad de hacer tele-citas es extremadamente importante para estas personas».

Laje no es el único que experimentó un aumento en las consultas de telesalud. Bruce Hogan es el cofundador de SoftwarePundit, una plataforma de análisis de software para pequeñas empresas. Antes de la pandemia, Hogan dijo que había visto un crecimiento modesto en la adopción de telesalud de los clientes, especialmente para la salud mental, impulsada principalmente por un mejor acceso a Internet. «Poder ver a todas las compañías de software que ni siquiera ofrecían telesalud pero se apresuraron a crear soluciones que pudieran ayudar a satisfacer esa demanda fue bastante interesante», dijo Hogan. «Se creó un torbellino en torno a la telesalud».

Un problema resuelto: la curva de aprendizaje de telesalud

Un obstáculo para la telesalud ha sido simplemente que confundió a las personas. Incluso para los expertos en tecnología entre nosotros, hacer una cita de telesalud puede desencadenar una serie de preguntas anidadas. ¿Llamas primero a tu médico? ¿Descarga una aplicación de la App Store? ¿Qué aplicación es la mejor? ¿La telesalud funciona con seguro? ¿Es efectivo para su dolencia específica? No es de extrañar que se haya necesitado una pandemia mundial para obligarnos a encontrar respuestas. Y aún así, queda mucho por aclarar.

Laje usa Zoom para ver a sus pacientes. La aplicación de video chat ofrece planes habilitados para HIPAA y una conexión estable. Si bien muchos de sus clientes mayores solían negarse ante la idea de usar la aplicación, Laje dijo que debido a la pandemia, muchos ahora usan Zoom para mantenerse en contacto con sus familias o asistir a clubes con amigos. «Fue muy natural para ellos y ciertamente no para la población que esperaba tener este tipo de ajuste continuo», dijo..

El papel de la atención en persona en telesalud

Probablemente no hace falta decirlo, pero hay limitaciones en lo que puede hacer a través de teleconsult. No puedes someterte a una cirugía a través del chat de video, después de todo. Pero la investigación está comenzando a mostrar que para muchas áreas de atención, desde la telepsiquiatría hasta la fisioterapia y el diagnóstico de infecciones, las consultas por video pueden funcionar igual de bien.

Ahora que todos sus clientes están acostumbrados a Zoom, Laje dice que tal vez no quieran volver a la oficina una vez que termine la pandemia. Sin embargo, algunos de sus servicios, como las pruebas y los tratamientos médicos, requieren estar en persona y, para eso, mantendrá horas en persona. Además, dijo que le gusta establecer una relación con nuevos clientes al verlos cara a cara y captar señales no verbales. Sin embargo, en general, Laje confía en la calidad de la atención que brinda en línea. Ha analizado varios estudios que han encontrado que la telepsiquiatría ofrece los mismos resultados. «No hubo diferencia», dijo. «Las personas que realizan teleconsultos versus las personas que lo hacen cara a cara, los resultados fueron los mismos».

Ahorro de tiempo y mayor acceso a la atención médica

Otro factor que impulsa la tendencia de telesalud es el ahorro de tiempo. «Si tiene dos trabajos o hijos en casa y no puede encontrar tiempo para conducir por la ciudad y ver a alguien, esto reduce el tiempo y le permite ser más flexible con su horario», dijo Hogan.

En el área de Washington, D.C., donde vive Laje, el ahorro de tiempo puede ser dramático. Las citas son a menudo de 25 minutos, dijo, pero puede tomar fácilmente 45 minutos para cada tramo del viaje. «En ese momento, son dos horas de tu día», dijo.

Y eso supone que un paciente tiene acceso al transporte y puede salir de casa. «Piense en un paciente que tiene problemas de movilidad», dijo Laje. «¿Qué pasa con alguien que no tiene un automóvil o que no puede salir de la casa por múltiples razones o por alguna razón? Todavía podrían recibir atención psiquiátrica adecuada y no tienen que salir de casa «.

La telesalud también ayuda a aquellos de nosotros que tenemos acceso limitado a especialistas. «Tal vez tienes un problema poco común del que necesitas hablar con alguien y estás en una zona rural», dijo Hogan. «Para ese tipo de personas, expande el acceso a la atención».

Cobertura de seguro para telesalud: es complicado

Cuando estaba de vacaciones en Florida, la aplicación de telesalud que usaba, llamada Doctor on Demand, cobraba una tarifa fija de $ 50 por mi consulta. Usar el seguro no era una opción. Si bien no es un precio terrible, la factura seguía duplicando el copago de mi seguro.

Históricamente, la cobertura de seguro de las visitas de telesalud ha sido limitada o inexistente. Sin embargo, como parte de las medidas de emergencia del gobierno en marzo, los Centros de Servicios de Medicare y Medicaid comenzaron a pagar las visitas al consultorio y al hospital en línea de la misma manera que lo haría si estuviera allí en persona. Los proveedores también pueden optar por reducir o renunciar a los copagos y deducibles. Los cambios en la política también permitieron a los proveedores utilizar plataformas de video chat de bajo costo como Face-Time, Skype y Zoom para realizar sus visitas. «En este momento, todos los seguros cubren las visitas de una manera simple y directa», dijo Laje..

Sin embargo, el gobierno ha dejado en claro que estos cambios de política deben ser temporales. Laje dice que le preocupa que los seguros públicos y privados no puedan permitirse una cobertura continua de telesalud, y que los pacientes sufrirán. «Es un momento muy difícil en el que muchas personas han perdido empleo y, por lo tanto, también han perdido beneficios», dijo Laje. “Las compañías de seguros también están luchando. No creo que vayan a buscar formas de gastar más dinero «. Sin embargo, dice que puede ser difícil revertir la telesalud ahora que las personas están acostumbradas. «No sé qué va a pasar, pero supongo que puede ser difícil recuperar al genio en la botella», dijo..

Cómo ver a un tele-doctor

Cuando incursioné en la telesalud, la aplicación me conectó al azar a un médico de su base de datos. Hay varias aplicaciones de teleclínica disponibles que funcionan de la misma manera, como Teladoc, Amwell y MDLIVE. Para mi dolencia simple, eso funcionó bien. Pero para un problema de salud más urgente, preferiría tener control sobre a quién termino viendo. Si bien estas aplicaciones son un camino a seguir, muchas clínicas, y el propio Laje, optan por ofrecer sus servicios en línea de forma independiente a través de aplicaciones de chat de video compatibles con HIPAA como Zoom.

Laje dijo que hay una falta de control de calidad cuando pasas por aplicaciones de teleclínica. «No obtendrá una mejor atención a través de telesalud si el proveedor no es un buen proveedor», dijo. “Mi sugerencia sería obtener una referencia de su médico de atención primaria o incluso de un amigo. Primero encuentre al proveedor y luego vea si hacen telesalud o no ”.

Para ver si el seguro cubrirá su visita, Laje sugiere llamar a su proveedor de seguros o consultar su panel de seguros para ver una lista de médicos que trabajan con su proveedor (¡y solo espero que el médico recomendado esté en la lista!).

¿Es la telesalud el futuro??

Los beneficios de la telesalud se están volviendo evidentes para el público, y el coronavirus está estimulando la adopción generalizada de esta poderosa herramienta. «Cataliza ese cambio hacia la telesalud», dijo Hogan. Dijo que las compañías se han apresurado a ofrecer servicios de telesalud, las personas se han sentido cómodas al usarlo y el acceso a Internet ha mejorado hasta el punto de que la experiencia a menudo es fluida..

Sin embargo, según Hogan, entre la cobertura de seguros y la investigación, hay mucho que discutir antes de que la telesalud se convierta en la norma. «Debe tener muchas pruebas de que estos tratamientos de telesalud son tan efectivos como la opción en persona», dijo. «Conseguir ese nivel de comodidad como industria en general puede llevar bastante tiempo».

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Crédito de la imagen superior: SilenceVideo / Shutterstock.com